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Usos y propiedades de las plantas xerofíticas: cactáceas

El hombre a lo largo de su historia se ha servido de propiedades de algunas plantas y hongos para diversos fines. Habitualmente, estas virtudes “mágicas” se atribuían a los dioses. Su conocimiento pasaba de generación en generación, a menudo sólo mediante tradición oral.

El documento médico más antiguo encontrado hasta ahora data del período Neosumerio (2112-2004 a C). Los elementos nombrados de origen vegetal son semillas, raíces, tallo, corteza y hojas de esos productos. El tratado nombra sustancias procedentes del mirto, cedro, palmera datilera, higuera, sauce, etc.

Uno de los primeros objetos manufacturados del que se tiene constancia es un aplicador de venenos. Conserva aún, a pesar de sus casi 25.000 años de antigüedad, restos tóxicos de semillas de ricino utilizados para la caza por los bosquimanos, una tribu del África meridional.

Pedanio Dioscórides Anazarbeo (40-90 d C), médico, farmacólogo y botánico de la Grecia clásica, elabora la obra “De materia Médica”, de gran difusión y principal manual de la farmacopea durante la Edad Media y el Renacimiento.

Esta obra describe las propiedades de más de 600 plantas, más de un centenar desconocidas por entonces.

Advertencias y Precauciones

  • Al tratarse de organismos vivos, la concentración de sustancias activas puede ser variable entre plantas de la misma especie.
  • Además, varía también en función del clima y el estado fenológico de la planta.
  • Además del principio activo buscado, contienen otras sustancias que pueden ser perjudiciales. Incluso el propio principio activo buscado suele serlo en altas concentraciones.
  • La identificación de especies botánicas no siempre es sencilla y requiere de cierta práctica.

Cactáceas: Usos y aplicaciones

Los cactus son plantas xerofíticas, sus tejidos les permiten acumulan grandes cantidades de agua permitiéndoles aguantar largos periodos de sequía. Además, muchas personas las utilizan para distintos usos y utilidades.

A continuación, os presentamos una serie de cactus que desde la Antigüedad han sido utilizados por numerosas tribus para distintos fines.

 

Ariocarpus spp. – Huichol

Son plantas originarias de México, actualmente es un género amenazado. Poseen forma de pequeña roseta y viven pegadas al suelo

Tradicionalmente fue utilizado por tribus indígenas en rituales religiosos, ya que varias especies del género contienen alcaloides psicoactivos.

La especie A. retusus, rica en mucílagos, se utilizaba para la elaboración de pegamentos.

Carnegiaea gigantea. – Saguaro

Emblema del desierto de Sonora, es un cactus de porte arborescente que destaca por ser el mayor de entre las cactáceas, llegando a medir hasta 24 m de altura. Es una especie endémica del Sur de EEUU y México.

Juega un importante papel para las poblaciones indígenas, ya que se ha utilizado desde la antigüedad para la construcción de viviendas. Las costillas secas servían para hacer fuego. Además, su fruto es comestible y los seris elaboraban vino con estos frutos.

Cephalocereus senilis. – Cabeza de viejito

Es una planta de origen mexicano, presenta porte arborescente llegando a medir entre 5 y 15 m de altura máxima.

Destaca en él la presencia de pelos largos de color blanco, cuya función es protegerle de las radiaciones solares. Debajo de la capa de pelo blanco hay pelos más fuertes y numerosas espinas de color amarillo. Florecen a partir de los 10 o 20 años de edad o hasta alcanzar los 2 m de altura. Las flores son de color rojo, amarillo o blanco. Son cactus muy longevos, pueden llegar a vivir 200 años.

Sus pelos sedosos han servido a la población rural para rellenar almohadas y colchones durante años. Actualmente se siguen utilizando para elaborar cojines para aviones. Las semillas las usan como cereal.

Echinocactus ingens. – Biznaga

Planta con forma globular, llega a alcanzar los 2,5 m de alto y 1,5 m de ancho. Es una especie endémica de México.

Se utiliza en tiempo seco como forraje animal. Con los tallos se prepara una confitura llamada acitrón o dulce de biznaga (también elaborada con Ferocactus latispinus). Los animales silvestres los destruyen a coces para alimentarse de ellos.

Echinocereus stramineus. – Strawberry hedgehog cactus

Planta arbustiva, de 30 cm de alto y hasta 1 m de ancho. Originaria de EEUU y México.

Los frutos son comestibles con sabor y olor similar al de las fresas. Algunas especies del género eran usadas para arponear peces.

 

Ferocactus emoryi. – Biznaga

Planta arbustiva, alcanza hasta 2 m de alto y 60 cm de ancho. Originaria de EEUU y México.

Los seris, a partir de la espina central nueva emergente, producían pintura para la cara de color rosa fuerte. La base de la espina se masticaba y el jugo resultante se frotaba en las mejillas. El fruto tiene un sabor parecido al del limón.

Lophophora williamsii. – peyote

Planta de porte muy pequeño, tendente a formar agrupaciones con la edad. Procede de México y EEUU.

Su fruto llamado chilito, es comestible, pero contiene mescalina, un psicoactivo utilizado en rituales religiosos, de adivinación y curación, también presente en otras especies.

Mammillaria spp – Biznaga lechuda

Son originarias de EEUU y México. Son de porte pequeño.

De ellas se extrae un jugo lechoso que se aplica como desinfectante de heridas, como cicatrizante y para facilitar la expulsión de espinas. Su fruto además es comestible.

Myrtillocactus geometrizans – Garambuyo

Originaria de EEUU y México. De porte arborescente, erecta, llega a medir entre 2 y 7 m de altura. Su coloración verde azulada y sus ramificaciones en forma de “candelabro”, hacen de él uno de los cactus más atractivos a la hora de decorar una estancia.

Se utiliza para el tratamiento de úlceras. Sus flores y frutos son comestibles. Se consumen en fresco, en forma de pasa, y se elaboran helados con él. Otra especie con el mismo uso es la cactácea Polaskia chichipe.

Opuntia ficus -indica– Nopal, chumbera

Planta de la familia Cactaceae de porte arbustivo, procedente de México.

Es comestible, tanto sus frutos como sus palas, importante también para la alimentación del ganado en su región de procedencia.

Cerramiento parcelario: Excepcional para este uso, forma densas barreras impenetrables.

Su principal uso a nivel industrial es la cría de la cochinilla Dactylopius coccus para la elaboración del colorante E-120. Este uso no comenzó en Europa con la llegada de la chumbera, ya desde al menos el siglo XII se tiene constancia de la utilización de cochinillas de coscoja y encina (Principalmente Kermes vermilio y K. ilicis) como colorante púrpura textil y alimentario.

 

 

Como hemos visto los cactus no solo son plantas hermosas para coleccionar o la mejor opción para implementarlos en nuestros jardines actuales por sus ventajas de ahorro de agua o belleza natural. Sino que, nos ofrecen muchas posibilidades de uso como alimento, materiales de construcción o como remedios naturales.

 

José María Cano Cajigas

Xeroespecialista en Desert City

Otros datos de interés

  • Fecha:09 de febrero de 2018
  • Organizador:Desert City
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plantas xerofíticas

Dícese de las plantas adaptadas a condiciones de aridez, que han desarrollado adaptaciones para absorber, retener o impedir la pérdida de agua.